Washington DC tiene su zona de arepa

Dos jóvenes venezolanos decidieron dar a conocer la gastronomía venezolana en Washington DC. Comenzaron con una tienda en línea, luego un food truck y ahora...


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                           “Nadie dijo que sería fácil, ¡pero nuestro sueño americano no para!

                                    ¡Queremos convertir la arepa en el nuevo taco!”

Lo anterior es la visión de negocio que tienen Gabriela Febres y Alí Arellano, dos jóvenes venezolanos que desde el 7 de abril de 2014 están dando a conocer la arepa en Estados Unidos.

Gabriela vive en el norte desde 1998: “Llegué a Washington DC porque decidí estudiar en American University. Tengo dos títulos (Bachelor of Arts), uno en Audio Production y otro en música. Soy flautista y como siempre he sido muy apegada a lo venezolano, en mis conciertos no interpretaba a Mozart sino El Diablo Suelto de Heráclio Fernández

Alí, el otro brazo de esta historia, llegó a Estados Unidos hace 20 años por razones médicas. Le hicieron un transplante de médula, se recuperó y se quedó.

Gabriela recuerda que todo comenzó cuando ella y Alí coincidieron en un evento que se realizó en un restaurante en Arlington, Virginia. “Era algo organizado por venezolanos para apoyar a la Vinotinto. A él le iba súper bien vendiendo arepas y tequeños en los diferentes festivales organizados por latinos. Nos unimos para ver juntos el partido de la Vinotinto. Para muchos era el primer “compartir” con otros venezolanos en el área y nos quedamos con ganas de seguir viéndonos. Ali y yo organizamos el siguiente evento. Luego me pidió apoyo para organizar el festival venezolano y así comenzó todo esto que hoy se llama Antojitos de tu País y Arepa Zone”.

Gabriela y Alí no eran aficionados a la cocina pero ambos parecen tener el sexto sentido para captar las oportunidades.

-Vimos una carencia de productos venezolanos en el área y así comenzó Antojitos de tu País, empresa hermana de Arepa Zone. Comenzamos a distribuir productos venezolanos (quesos, tequeños, bebidas, chucherías) y a hacer entregas a domicilio. Así nos dimos cuenta del crecimiento de la diáspora venezolana y de la necesidad de un local de comida venezolana en el área. Cuando empezamos a investigar los costos, nos pareció que montar un restaurant era para nosotros una inversión muy cuesta arriba. Entonces aprovechamos el furor de los food trucks y abrimos nuestro camión en abril del 2014. 

El Food Truck dio paso al restaurant situado en 1121 14th Street NW, Washington DC 2005. Hoy la marca tiene, además, un puesto en el Union Market  (1309 5th Street, NE Washington DC 20002) y una carpa. El Food Truck lo rotan e informan sobre las diferentes paradas en una página web.

“La carpa la usamos para eventos privados y para vender en festivales de calle y farmers markets cuando no se puede llevar el food truck por temas de permisología”.

También tenemos un puesto en Union Market, un  mercado artesanal en Washington DC, donde logramos entrar al ganar un concurso de planes de negocio.

En diciembre del 2017 abrimos nuestro local propio, y en julio de este año 2018 abrimos un puesto dentro del estadio de futbol del DC United (Audi Field).

 El 25 de agosto de 2018, Lorenzo Mendoza, presidente de Empresas Polar, visitó el          restaurante de Arepa Zone. “Fue algo muy emocionante”

El esfuerzo ha tenido reconocimiento de los consumidores:

Hemos recibido varios premios, la mayoría por votación popular. En el 2015 nos llevamos el premio de Best Food Truck y repetimos este año 2018. Estuvimos en el top 3 de Best Downtown Lunch, Best Latin American Restaurant y Best Fast Casual Restaurant.

Y Antojitos de tu país no ha parado. Son tantas cosas simultáneas que Gabriela se excusó por haber respondido “por cuotas” nuestras preguntas. “El restaurant es una locura”.

Antojitos de tu País es una tienda online donde vendemos exactamente eso, antojitos venezolanos. Tenemos más de 100 productos, chucherías, cachapas, cachitos de jamón, dulce de lechosa, tequeños, salsa de ajo, y muchísimo más. En diciembre vendemos hallacas y pan de jamón, torta negra, ponche crema. Hacemos envíos a todo Estados Unidos usando unas cajas de anime especiales que conservan el frío. También tenemos una tienda física en Fairfax, Virginia, donde los clientes pueden comprar sus antojos y  disfrutar de empanadas (queso, cazón, pabellón, carne molida, carne mechada, y pollo mechado) y pastelitos maracuchos de papa con queso y carne molida.

Parece increíble tanta producción de dos personas que confiesan que no eran asiduos de la cocina:

Alí Arellano revela el secreto: Tenemos nuestras propias recetas que han nacido con llamadas telefónicas a la abuela para preguntarle cómo hacía el dulce de lechosa, sobre los ingredientes de las hallacas, aclarar dudas sobre si determinado guiso lleva “una pizca de azúcar”.

 Tenemos clientela fija desde el día uno que arrancamos con Antojitos de tu País.

-Lo chévere -aclara Gabriela- ha sido ver a la misma gente de hace casi 6 años y que ellos puedan observar nuestro crecimiento. Tenemos muchos clientes venezolanos, pero también contamos con una gran cantidad de clientes americanos y latinos de otros países.

Sobre las preferencias aclara que “la arepa más popular es sin duda la de pabellón. La canosa (asi le llamamos a la de carne mechada con queso blanco), la pelúa, la catira, la sifrina, todas son populares”.

¿Tienen alguna creación con ingredientes estadounidenses?

-No; no somos muy fan de las creaciones tipo “arepa burger”. Nos consideramos un restaurante auténtico en cuanto a gastronomía venezolana se refiere. Nos enfocamos en enseñarle a quienes no conocen la arepa cómo se sirve de la manera más tradicional. Los rellenos que servimos en el local son los ingredientes con los que crecimos todos los venezolanos, nada de inventos raros.

 ¿Crees que algún día la arepa estará a la par con el taco?

-Creo que vamos por muy buen camino. Es cuestión de tiempo. Pero noto que cada vez tengo que explicar menos qué es la arepa porque ya la gente la conoce. Eso es super emocionante.

🇻🇪🤝🇺🇸😍

Enrique Rondón Nieto / somosarepa.com


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